Algas que se producen en suelo firme en España

Todo empezó con una pregunta que Yago Sierras le hizo a su amigo Guillermo del Barco. “¿Por qué no cultivamos algas en el Mediterráneo?”. No tenían conocimientos sobre el tema, pero llevaban tiempo pensando en emprender y les interesaba el sector. Analizaron la situación y vieron oportunidades, decidieron centrarse en la ulva lactuca, popularmente conocida como lechuga de mar, por su potencial en varios sectores. En 2021 fundaron la empresa Mediterranean Algae y actualmente producen una tonelada al año, pero próximamente aumentarán a diez gracias a las nuevas instalaciones que están construyendo en Alicante, donde se ubican sus laboratorios. Extraen extractos de esta especie para la industria cosmética y también la venden fresca y seca como condimento alimentario. El año pasado tuvieron una facturación de 50,000 euros y este año esperan duplicar esa cifra. Siempre con la meta de crecer, esperan alcanzar su primer millón en 2025.
Silvia Antón, bióloga marina y oceanógrafa del equipo, fue quien eligió el alga. Alejandro Simón se unió más tarde para ayudar a recrear las condiciones del Mediterráneo en tierra firme. “Cultivar en el mar requería trámites largos y una gran inversión, pero esta solución nos permitió seguir adelante”, explica Sierras. Este equipo joven, todos tienen 27 años excepto Guillermo, que tiene 29, también tuvo suerte. Sin saberlo, optaron por cultivar una alga que se reproduce fácilmente a través de fragmentos de sí misma. “Crece y, en cierto momento, una parte se separa para generar otro individuo”, explica el emprendedor. Este sistema ha facilitado su desarrollo en estanques que no son simplemente agua salada: “Hay que controlar muchas variables”.
En sus instalaciones en el vivero de empresas Príncipe Felipe en Alicante y en el Parque Científico de la Universidad de Alicante, cuidan de su producción y la procesan para obtener beneficios. Por un lado, extraen los compuestos activos de la lechuga de mar que venden a laboratorios en toda España y también utilizan para su propia línea de cosméticos, Siwid Cosmetics. Por otro lado, preparan las algas para venderlas frescas o como condimentos (en molinillos similares a los de la pimienta) para bares y restaurantes. Se centran principalmente en la lechuga de mar, pero también trabajan con otras algas, como codium y spaghetti de mar, que adquieren de recolectores en diferentes partes de la costa española, por solicitud de sus clientes del sector Horeca.
A medida que crecían, recibieron consejos de Cajamar Innova para desarrollar su tecnología y comercializar su producto, después de pasar por una incubadora y una aceleradora. Simultáneamente, la compañía, formada por los cuatro fundadores y una quinta persona encargada de marketing, participa en varios proyectos de I+D con empresas del sector alimentario. Entre otras cosas, investigan la incorporación de proteínas y Omega3 de las algas en diferentes productos, reemplazando los de origen animal y mejorando la sostenibilidad. También han realizado pruebas en el Puerto de Alicante para el uso de algas en la descontaminación de aguas, las cuales ampliarán a otras áreas del Mediterráneo, y las han probado como bioestimulantes en la agricultura.

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